¿Es posible un mundo sin mercurio? La Convención de Minamata (Japón)

Fotografía: ctndm.esMiguel de Castro es Director y Profesor del Máster en Sistemas Integrados de Gestión – HSEQ y Coordinador y Profesor del Máster en Gestión Ambiental Sostenible en Bureau Veritas Centro Universitario.”

El mercurio[1] es un elemento químico que suscita preocupación a nivel mundial debido a su capacidad para recorrer largas distancias a través de la atmósfera, su persistencia en el medio ambiente, su capacidad para acumularse en los ecosistemas, en particular el pescado, y sus importantes efectos negativos sobre la salud humana y el medio ambiente.

El problema principal aparece cuando el metal mercurio se transforma en metilmercurio, una potente neurotoxina. Esta neurotoxina se acumula en los peces y en los animales, normalmente sin efecto perjudicial alguno, y en los humanos generando diferentes trastornos, la exposición, aún en pequeñas cantidades, causa graves daños al sistema nervioso, digestivo e inmunitario, así como en pulmones, riñones, piel y ojos.

Ante esta perspectiva, durante años ha habido propuestas para disminuir las emisiones antropogénicas, causas por el hombre, de mercurio. Y Finalmente, el pasado mes de enero, más de 140 países reunidos en Ginebra, aprobaron una nueva normativa internacional para regular la contaminación por mercurio. Este nuevo tratado, se denomina Convención de Minamata, en homenaje a las víctimas de la contaminación más grave de mercurio ocurrida en 1950 en Japón. La firma del tratado se realizará en una conferencia diplomática que se llevará a cabo del 7 al 11 de octubre de 2013 en Minamata.

Entre las disposiciones que incluye el texto está: prohibir la minería primaria de mercurio, reducir el comercio, y eliminar este tóxico en la mayoría de los productos que lo contienen, como termómetros, aparatos de medición y baterías.

Empezando por la minería primaria, las mayores reservas de mercurio a nivel mundial están en Almadén[2] (Ciudad Real, España). Esta mina ha sido explotada desde la época de los romanos; la extracción minera en Almadén cesó en 2001; la actividad metalúrgica cesó en 2003; y, por último, según lo establecido en el Reglamento (CE) nº 1102/2008[3], sobre prohibición de exportación y almacenamiento seguro de mercurio metálico, cesó su actividad comercializadora antes del 15 de marzo de 2011.

Con el cierre de Almadén, en estos momentos la última mina en actividad, considerada de importancia, es la mina de Khaidarkan, en Kirguistán (República Kirguisa). Se han realizado diferentes esfuerzos para convencer al gobierno de Kirguistán del cese de la actividad, pero por el momento no parece posible, debido a las condiciones socioeconómicas de este país. La propuesta internacional actual es subvencionar las mejoras para una extracción minera con mejor comportamiento medioambiental.

En cuanto a la reducción del comercio, las disposiciones del acuerdo firmado en Ginebra prohibirán para 2020 la producción, exportación e importación de algunos productos que contienen mercurio.

La veda alcanzará a distintos tipos de pilas, ciertas clases de lámparas fluorescentes, así como jabones y cosméticos, algunos instrumentos médicos no electrónicos como termómetros y aparatos de medición de presión arterial.

El tratado excluye de la prohibición otros elementos, como las vacunas donde el metal es usado para su preservación y otros empleados en actividades religiosas o tradicionales.

De forma adelantada, la Unión Europea dentro de la «Estrategia comunitaria sobre el mercurio» aprobó el ya mencionado Reglamento (CE) n° 1102/2008 del Parlamento Europeo y del Consejo, de 22 de octubre de 2008, relativo a la prohibición de la exportación de mercurio metálico y ciertos compuestos y mezclas de mercurio y al almacenamiento seguro de mercurio metálico.

La prohibición de la exportación tiene como consecuencia unos excedentes considerables de mercurio en la UE, cuya vuelta al mercado tiene que ser impedida, debiendo garantizarse que su gestión y almacenamiento se realice de forma segura y ambientalmente racional.

En este sentido, un referente internacional para el almacenamiento seguro del mercurio y otras actividades relacionadas, lo constituye, en España, el Centro Tecnológico Nacional de Descontaminación del Mercurio (CTNDM), creado para adaptarse a este nuevo escenario y situado precisamente en Almadén, lo que supone reorientar las actividades de la comarca hacia el desarrollo tecnológico medioambiental en la búsqueda de soluciones a problemas como el almacenamiento seguro del mercurio metálico y sus residuos.

Para reforzar la presencia del CTNDM en este ámbito internacional, en septiembre de 2011 España se unió a la Asociación Mundial del Mercurio (Global Mercury Partnership) del ámbito del PNUMA y en la reunión de esta asociación celebrada en octubre de 2011, España junto a Uruguay fueron elegidas co-líderes del grupo de trabajo de esta asociación que aborda los temas de suministro y almacenamiento de mercurio.

En el CTNDM, junto con otras instituciones públicas españolas, Universidad de Castilla la Mancha y Consejo Superior de Investigaciones Científicas, se han desarrollado, con gran éxito, técnicas para el almacenamiento temporal seguro del mercurio metálico y para la estabilización del mercurio que permita un almacenamiento permanente ambientalmente racional y seguro. En estos momentos son referentes internacionales.

Además, España ha participado activamente en las actividades paralelas desarrolladas durante la segunda y tercera reunión del Comité Intergubernamental de Negociación, presentando documentos y realizando exposiciones relacionadas con el trabajo del Centro Tecnológico Nacional de Descontaminación del Mercurio. En ambas reuniones, el trabajo expuesto fue objeto de gran interés por parte de las distintas delegaciones tanto gubernamentales como sectoriales o civiles que acudieron a la reunión del Comité, al presentar soluciones prácticas y asequibles a un problema real con el que prácticamente todos los países tendrán que enfrentarse.

Para terminar, quizás el punto más débil del tratado, sean los controles sobre las emisiones de mercurio de las plantas eléctricas alimentadas con carbón y de la industria, así como del uso del mercurio en las minas de oro artesanales o a pequeña escala, que actualmente son las principales fuentes de mercurio en el medio ambiente.

En cualquier caso este acuerdo incluye avances considerables, la vigilancia muy de cerca a todo el ciclo de vida del mercurio (desde la mina hasta su almacenamiento), y supone la culminación de cuatro años de negociaciones bajo el auspicio del Programa de Naciones Unidas para el Medio Ambiente, de más de 140 países, lo que ya de por sí es todo un logro.

Esperemos que todos estos esfuerzos se traduzcan realmente en la mejora de nuestro medio ambiente y la reducción de los riesgos asociados para la salud humana de forma que nunca volvamos a tener que vivir acontecimientos como el ocurrido en Minamata.


[1] El mercurio es un elemento metálico que no se puede eliminar. El sentido es eliminar su uso y controlar su almacenamiento.

[2] Desde 1982 hasta la actualidad su explotación está a cargo de la empresa “Minas de Almadén y Arrayanes SA” (MAYASA)

Una respuesta a “¿Es posible un mundo sin mercurio? La Convención de Minamata (Japón)

  1. Hedier Alexander Solarte Q

    Estoy de acuerdo con que se quiera prohibir la comercializacion y el empleo del mercurio en la mayoria de los productos, ya que este metal pesado ha ocasionado en muchas personas daños a la salud y al medio ambiente
    En cuanto a las minas de mercurio en Colombia el Congreso aprobó la prohibición del uso de mercurio en proyectos industriales y de minería, al asegurar que la falta de regulación genera mayor exposición a sus efectos contaminantes. (Junio 2013)
    La prohibición del uso del metal comenzará a regir en 10 años para los proyectos industriales y en cinco para los mineros, para dar un plazo de adaptación tanto a las industrias como a los mineros, según indicaron congresistas.

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